viernes, 1 de junio de 2012

GEMAS PARA ORFEBRERIA - EL ZIRCON

Debemos diferenciar cuando trabajamos la zircon que es una gema natural de las cubic circonias o Zirconitas (ZrO2) que son imitaciones creadas en laboratorios.


 Circón natural




El zircón o circón es un mineral de la clase 9 (nesosilicatos), según la clasificación de Strunz; es un silicato de zirconio de fórmula química ZrSiO4, de color variable.






General

Categoría Minerales nesosilicatos
Clase 9.AD.30
Fórmula química ZrSiO4

Propiedades físicas

Color. Incoloro, amarillo, rojo, verde, azul, violeta, negro
Raya. Blanca
Lustre. De vitrioso a adamantino
Transparencia. De transparente a opaco
Sistema cristalino. Tetragonal
Hábito cristalino. tabular a prismatico, granos irregulares, masivo
Exfoliación. Indistinta
Fractura. De concoidal a desigual
Dureza. 7,5
Tenacidad. Frágil
Densidad. 4,6-4,7 g/cm3
Índice de refracción. no = 1,848 - 1,926; ne = 1,855 - 1,985
Birrefringencia. δ = 0.047–0.055
Pleocroísmo. Débil
Propiedades ópticas. Uniaxial (+)
Punto de fusión. 2.420 °C
Solubilidad. Insoluble
Fluorescencia. Sí
Radioactividad. Sí


Etimología


El nombre deriva probablemente de la palabra árabe zarqun que significa ‘cinabrio’ o de la palabra persa zargun, ‘dorado’. 
El zircón amarillento se denomina hiacinta —una palabra originaria del este de la India—. 
El nombre «jacinto» era utilizado para las piedras rojo-marrones. 
Ambos nombres están prohibidos actualmente.

 

Características generales


El zircón es el mineral más antiguo conocido de la tierra y uno de los minerales más abundantes en la corteza terrestre. Se formó como primer producto de cristalización de la roca magmática como el granito o de rocas alcalinas como las pegmatitas o la sienita. 

Uno de estos cristales tiene unos 4.400 millones de años, el objeto más antiguo de origen terrestre que se conserva en la actualidad.
En las rocas metamórficas el zircón se recristaliza o se forman granos de nueva cristalización. En los sedimentos se encuentran granos alterados y transportados por los procesos erosivos.
 

El tamaño medio de los granos de zircón es de 100-300 µm, por ejemplo en rocas graníticas aunque a veces alcanzan varios centímetros, sobre todo en pegmatitas. 

El análisis de la forma del cristal y de los bordes permite sacar conclusiones sobre cómo se ha formado.

Composición



La fórmula del zircón puede variar y el zirconio o el silicio presentes pueden ser sustituido por otros elementos. 
Así se han encontrado casos con un contenido de hasta el 30% de óxido de hafnio (HfO2), 12% de óxido de torio (ThO2) o 1,5% de óxido de uranio (U3O8). Estas impurezas son la razón por la que la densidad varía de 4,3-4,8 g/ml.

En presencia de irradiación radioactiva la red cristalina del zircón es fácilmente alterada. Estos cristales a menudo muestran un color pardo. Las alteraciones permiten la entrada de agua en el cristal y disminuyen la densidad.


Los zircones que debido a su tamaño y pureza tienen calidad de gema, se utilizan a veces como sustituto de diamante. 

Sin embargo presenta varios inconvenientes entre los cuales destaca que no aguanta la limpieza en baños de ultrasonido y puede cambiar de color si es sometido a calor. 
Además los cantos se rompen con facilidad. 


El hecho de que cambien de color al aplicarles calor también es utilizado de manera buscada, para conseguir variantes de zircón. 
Al tratar térmicamente los circones rojo-marrón hace que aparezca un color azul muy atractivo, pero hay que tener cuidado con los rayos ultravioletas del sol ya que pueden darle un tono ligeramente verde. 

La orientación de la mesa al momento de tallarlos debe de ser tomada con precaución ya que una birrefringencia muy fuerte bajo determinado ángulo podría dar a la piedra un aspecto turbio. Además al ser una piedra bastante débil debe ser manipulada con precaución.
 Birefringencia


Con este material se fabrican cuchillos resistentes y de gran filo (aún mayor a la del acero), tras la amenaza de posibles usos terroristas con este cuchillo en los aviones al pasar desapercibido por los detectores de metales, los fabricantes como Kyocera agregan cantidades suficientes de partículas metálicas para ser detectadas con facilidad. 

Además el circón es muy utilizado en la industria como materia prima del metal circonio para fabricar aceros especiales, abrasivos y reactores de aviones.

El zircón es el mineral más importante de circonio y hafnio. También se utiliza en la fabricación de pigmentos para cerámica.


Yacimientos

La principal fuente de circones utilizados para joyería se encuentra en Camboya, cerca de la frontera con Vietnam. Además existen otros productores de circón como son: Sri Lanka, Tailandia, Myanmar, Australia, Estados Unidos, Sudáfrica y Francia.

De todas las gemas que entran al mercado, el circón es el que se encuentra con frecuencia se encuentra tratado térmicamente que con su color original.
 Inclusiones

Los circones azules e incoloros existen en estado natural, pero no en cantidad suficiente en el ámbito comercial.


En la Edad Media, se creía que los circones procuraban el sueño, favorecían el honor y la sabiduría, así como la prosperidad. Incluso se creía que alejaba las calamidades y los malos espíritus.
 Zircón ojo de Gato

Además del circonio, el silicio y el oxígeno, el circón contiene pequeñas cantidades de tierras raras de elementos radiactivos como el torio y el uranio. 

Estas inclusiones dan al circón diferentes durezas y propiedades.


Fernando Gatto
Kaia Joyas Uruguay